Terugblik eigen bedrijf starten: tips en ervaringen

Onlangs kreeg ik van een vriend de vraag of we nog tips hebben voor iemand die een eigen webdesign bedrijf wil beginnen. Op het web is daar bedroevend weinig over te vinden. Ja, dachten wij, een mooi moment voor een terugblik bij onszelf, we bestaan immers al meer dan 5 jaar met een groeiende hoeveelheid tevreden klanten. Een kijkje in de keuken met wat tips en tricks! :)

We pretenderen natuurlijk helemaal niet dat wij alles zo fantastisch doen, maar op eigen kracht en 'from scratch' hebben we wel onze studentenkamer kunnen inruilen voor een studio. Ons netwerk van cliënten en het aantal projecten is gegroeid zonder dat wij actief acquisitie hebben gepleegd. En als het zo doorgaat gaan we dit jaar op zoek om het Merge-team te versterken. Maar het leukste is toch wel dat we zien dat we flink in ons werk zijn gegroeid: Merge is een stuk professioneler geworden. Daarbij zijn er zoveel leuke en interessante ontwikkelingen op internet dat we ons geen moment vervelen! (integendeel we komen tijd tekort)

 tips en ervaringen
Foto door Djloche

Eigen bedrijf is geen hobby
Wij hebben uiteindelijk van onze hobby ons werk gemaakt, maar wij hadden wel de luxe dat we de eerste jaren nog studeerden en met onze werkzaamheden geen volwaardig inkomen hoefden te genereren, terwijl we ondertussen veel leerden en ervaring opdeden. Het voordeel is dat we langzaam konden groeien waardoor we een stevig fundament hadden op het moment dat we de stap maakten om er voor de volle 100% voor te gaan. Wij hebben dus duidelijk geen vliegende start gehad maar langzaam (maar zeker) gegroeid.

Je bedrijf zijn je klanten
Het fundament is je netwerk: je klanten. Maar hoe kom je aan klanten? Het korte antwoord is eigenlijk: als je ergens goed in bent komen de klanten vanzelf. Je moet dus wel iets hebben om te laten. Onze eerste klant - nog ver voordat we Merge oprichten - was een bioscoop in Breda die op een site van ons Flash animaties zag. Dat was in 1996 toen Flash nog in de kinderschoenen stond en een internetaansluiting nog bijzonder was. We kregen een email of we de website van de bioscoop ook zo konden maken in ruil voor wat bioscoop-vrijkaartjes.
Dat gezegd hebbend helpt het wel degelijk wanneer je de juiste mensen kent. Lees het boek 'The Tipping Point' eens. Daar wordt gesproken over een type mensen genaamd 'connectors' - personen die een groot netwerk bezitten - handig als je deze mensen kent of nog beter als klant kan krijgen.
Als je de juiste mensen niet kent dan moet je ze leren kennen. Natuurlijk heb je altijd je visitekaartjes bij je. Laat aan iedereen weten dat je serieus met je bedrijf bezig bent. Praat erover. Schrijf erover. En last but not least: koester je bestaande klanten. Investeer daarin. De meeste nieuwe klanten die we in de loop der jaren 'kregen' kwamen via bestaande, tevreden klanten.

Doe het niet in je eentje
Ik twijfel er sterk aan of wij afzonderlijk van elkaar zover waren gekomen. Als VOF (Vennootschap Onder Firma) zijn we als duo begonnen en dat heeft veel voordelen: je kan elkaar aanvullen, verbeteren en inspireren! Je kan discussiëren over een idee, grotere projecten aanpakken en ieder heeft zo zijn eigen sterke punten. Het geheel is sterker dan de som der delen. Wat de uitdaging ook is: je staat er niet alleen voor. (en je hoeft niet alleen voor jezelf koffie te zetten)
Het lijkt me daarom lastig en enigzins ook eenzaam om als freelancer te werken, maar dat hangt ook van het werk af natuurlijk. Niks geeft zoveel energie als na een succesvolle presentatie bij een klant op de terugweg in de auto dit te kunnen delen met je collega!
Met z'n drieën of meer beginnen is misschien nog wel beter. Je ziet dat dit wel relatief vaak gebeurd vanuit een opleiding waarbij studiegenoten samen een bedrijf starten. Maar let op: als je het in het begin groots aanpakt legt dat wel meer druk op een degelijk plan. Vooral als er investeringen mee gemoeid zijn. Wij hebben tot nu toe zonder externe investeringen kunnen groeien.

Weet je wat jij zou moeten doen?
Juist ja. De Kamer van Koophandel heeft tegenwoordig ontzettend veel informatie hierover op de site en je kan veel leren op seminars. Ook de belastingdienst kan je goed adviseren, ook over de financiele aspecten. Trouwens wat betreft financiën en de boekhouding: neem zo snel mogelijk een administratief kantoor in de arm die de belastingaangiftes en jaarrekeningen in orde maakt. Niet alleen weet je dan zeker dat het goed gebeurd (hoeveel avonden we hier in onze beginjaren met de belastingalmanak onder de arm aan hebben gezeten...), maar heb je straks ook de rapporten van de eerste drie jaar, en die gaan van pas komen wanneer je naar de bank gaat om te praten over een hypotheek. (mits het goede cijfers zijn natuurlijk) Facturering nemen we wel voor onze eigen rekening.

Genereer verschillende bronnen voor inkomsten
Het meeste inkomen halen wij uit vaste offerte prijzen op projectbasis: een vast, vooraf afgesproken bedrag. Soms gaat het op aantal gewerkte uren volgens uurtarief (ons uurtarief is 65). Maar een groeiend deel van de inkomsten komt ook binnen via servicecontracten. Bijvoorbeeld onderhoudscontracten en hostingcontracten. Daarnaast experimenteren we ook met andere inkomensbronnen. Het voordeel is dat je je risico spreidt. Wees flexibel: zet niet al je geld in op 1 paard. Ook: factureer bij aanvang van een project een deel van de offertekosten. (wij factureren 50%) Een aanbetaling zorgt ervoor dat een klant zelf ook meer betrokken is en geeft je meer zekerheid dat de rest wordt betaald. Bovendien geeft het een betere spreiding van de cash-flow. Als alternatief kan je het natuurlijk ook helemaal anders aanpakken: een groeiend aantal ondernemers (vooral juist internetbedrijven) werkt volgens het principe: werken zonder uurtje-factuurtje waarbij de opdrachtgever zelf achteraf bepaald wat hij er voor wil betalen. Het lijkt riskant, maar heeft ook voordelen. Interessante ontwikkeling in ieder geval!

De juiste tools
Als startende ondernemer is het echt niet nodig dat je een fortuin uitgeeft aan software en hardware. Qua software heb je een goed alternatief aan open-source oplossingen zoals Ubuntu (Linux) en OpenOffice. Zolang je vooral programmeerwerk verricht is dat prima bruikbaar, vooral als je je richt op PHP/MySQL. Maar wanneer je grafisch werk serieus neem is een Adobe Creative Suite onontbeerlijk (Flash, Photoshop, Illustrator, Indesign, Dreamweaver). Overigens hebben wij voor onze sites altijd Homesite gebruikt. Niks what-you-see-is-what-you-(don't)-get: Gewoon HTML/CSS-code kloppen.
Een eigen dedicated server is handig wanneer je meer vrijheid voor de configuratie van websites, of ook eigen hosting wil aanbieden. Maar let op: het is een vak apart dus laat dat aan de juiste experts over en focus jezelf op webdesign.
Het is aan te raden om minstens één windows, één Mac, en één Linux computer te hebben om sites degelijk op diverse platforms te kunnen testen. Daarnaast is een laptop natuurlijk ook erg handig. Voor de rest is het belangrijk om je werkplek goed in te richten: hier spendeer je de meeste tijd. Een ergonomische stoel is een wijze investering, wij gebruiken daar al jaren de Verksam voor die destijds ook aangeraden werd door de TUDelft als beste prijs/kwaliteit verhouding. Ikzelf gebruik ook al jaren geen muis meer maar een Wacom Intuos tekentablet (A4), niet alleen nuttig om lekker in te computerschetsen, maar ook beter tegen RSI. Een flinke investering maar zijn geld dubbel en dwars waard. Ook op beeldschermen wil je niet bezuinigen. Het liefst een dual-monitor opstelling. Met de huidige lage prijs van monitoren moet dat geen probleem zijn, en geloof me: als je eenmaal dual bent gewend wil je nooit meer terug.

Projecten en klanten management
Andere nuttige tools zijn die voor project-management en customer relation management (CRM). Hiervoor gebruiken wij nog niet zo lang respectievelijk Basecamp en Highrise. Uitstekende on-line diensten van Signal 37 - een toonaangevend bedrijf op dit gebied. De pakketten blinken uit in eenvoud en gebruiksgemak en de abonnementen zeer betaalbaar. Met Basecamp kun je alle informatie en bestanden van een project centraal houden en cliënten actief betrokken in het design proces. Het help ook om planmatig te werken en maakt het ook makkelijk mogelijk om remote (bijvoorbeeld thuis) nog bij een project te kunnen werken.
Daarnaast is er ook Highrise. Dit pakket met een zeer gelijkende look-and-feel is uitstekend om al je contactpersonen in bij te houden - inclusief alle emails die bij een klant horen. De manier waarop Highrise samenwerkt met jouw email is namelijk één van de sterke punten. Nooit meer een mailtje dat kwijt is en alles centraal. Helaas werken Highrise en Basecamp nog niet samen. Wat wij zelf nog missen is een dienst die de facturering kan automatiseren. Er bestaan wel diensten zoals Freshbooks maar die werkt ook niet handig samen. Bovendien wil je (post)facturen niet uit de VS laten komen. Een alternatief is Blinksale, waar we binnenkort meer aandacht aan besteden.

Maak tijd vrij om te ondernemen
Je zou weleens zoveel en hard kunnen werken dat je haast vergeet dat je ook ondernemer bent. Het is belangrijk om af en toe even afstand te nemen en naar de strategische doelen te kijken. Doen we wat we willen doen? Gaat het de goede kant op? Eens in de zoveel tijd nemen wij rustig de tijd om - het liefst in een andere omgeving dan ons kantoor - te praten over onze onderneming en deze lange-termijn planning. Dit soort momenten geven altijd ook erg veel energie.

Keep learning, blijf experimenteren, durf fouten te maken
Ondernemen is risico's nemen. En experimenteren hoort daarbij. Soms moesten wij bij een project nieuwe technieken leren om een probleem goed op te lossen. Soms dachten we van te voren 'kunnen we dit wel?' Het antwoord bleek bijna altijd ja te zijn. Maar je ontdekt door verschillende dingen te proberen wel je sterkste punten te gebruiken, en ook van je fouten leer je. Een fout maken hoeft helemaal geen klant te kosten, zolang alles maar goed gecommuniceerd worden en natuurlijk wanneer fouten (snel) hersteld worden.
Leren en up-to-date blijven is in de internetwereld cruciaal. De ontwikkelingen gaan hard en wanneer je niet weet waar de kansen liggen voor jezelf en je klanten ben je verloren. Train jezelf door de juiste literatuur te lezen (hierover binnenkort meer!), seminars te bezoeken, mensen te spreken en websites in de gaten te houden. En natuurlijk door er zelf mee te experimenteren. RSS is een geweldige techniek die het een stuk makkelijker maakt om tussen de enorme stortvloed aan kennis de diamandjes uit te zoeken. Zo heb ik in mijn iGoogle ongeveer 120 RSS feeds van de meest interessante blogs verdeeld over 12 tabjes. De meeste tabs hebben ongeveer dezelfde onderwerpen als de expertises in onze tag-cloud. Op deze manier kan je snel door de headlines scannen van de meest toonaangevende authoriteiten op deze gebieden op internet. En ja het bijhouden van een blog is ook een uitstekende manier om jezelf te dwingen goed over dingen na te denken!

Een eigen bedrijf is als een blog?
De afgelopen maanden volg ik de blog van Darren Rowse, een authoriteit op het gebied van professioneel bloggen. In een recente post van hem viel het mij op dat het opzetten van een succesvol bedrijf veel parallellen heeft met het opzetten van een succesvolle blog:

  1. Het kost een lange periode van eensgezinde inspanning
  2. Je hebt (een beetje) geluk nodig
  3. Het kost veel werk
  4. Je zal er niet snel rijk van worden
  5. Het is niet makkelijk

Andere links:

Nieuw design gelanceerd

Read More »

About

This is the company blog of
Drupal specialist Merge.nl

We are located in Breda (Netherlands) and build websites using Drupal. More about us.

Content on this blog is licensed under a Creative Commons Attribution-Noncommercial-Share Alike 3.0 Netherlands License.

Creative Commons License

Recent Comments

Social